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La exploración sísmica en el mar y la protección de los mamíferos marinos.

El 30% del petróleo y el gas que se consume en el mundo proviene del mar.

La exploración y producción de hidrocarburos en el mar es esencial para la producción de energía a nivel mundial. Al mismo tiempo, el ecosistema global nos obliga a proteger el ambiente marino. ¿Es posible lograr ambos cometidos? La respuesta es sí. Gracias a la tecnología científica y a la experiencia adquirida en actividades de exploración sísmica marina.

Esta actividad consiste en la emisión de ondas sonoras que viajan en forma vertical a través del agua y de los estratos en un área del subsuelo marino. Las ondas se generan de manera controlada usando cámaras de aire comprimido como fuente acústica. Ellas rebotan en cada estrato o capa de tierra, emitiendiendo señales hacia la superficie que permiten procesar una imagen. De esta manera se confeccionan los mapas geológicos del subsuelo marino.

Este método ha permitido una mejor identificación de los lugares de perforación, reduciendo la cantidad de pozos perforados y evitando explorar en áreas que ya se hubieran agotado. De esta manera, ha ayudado a prevenir actividades adicionales que pudieran alterar, innecesariamente, la vida en el fondo del mar.

La preocupación por los mamíferos marinos

Se calcula que más de 10,000 ballenas y delfines han varado desde que el Museo Británico de Historia Natural empezó a llevar el registro en 1913. Los varamientos pudieron ocurrir por diversos motivos: enfermedad, desorientación, clima extremo, mortalidad natural o heridas. (Ver anexo 2 de informe de IMARPE), No obstante, recientes estudios han sugerido que si los mamíferos marinos estuvieran expuestos a sonidos muy fuertes, su sistema auditivo podría verse comprometido temporalmente, exponiéndose, incluso, a un daño mayor.

Sin embargo, durante más de 30 años de exploración sísmica, usando cámaras de aire comprimido como fuente acústica, no ha existido evidencia alguna que sugiera que el sonido que se produce en el mar por dichas operaciones haya causado daños físicos o auditivos en alguna especie de mamíferos marinos.

Es más, en los últimos dos años, algunos de los varamientos de mamíferos se produjeron en lugares en los que no se hacía exploración por el método sísmico, como en las costas de Chile e Italia.

Esta convicción sobre las ventajas de la exploración sísmica y la preocupación por la protección de los mamíferos marinos reposa en razones científicas, técnicas y operativas.

Los decibeles

Las ballenas y los delfines pueden llegar a generar más de 230 decibeles (Db) y los sismos que por obra de la naturaleza se producen en el mar podrían alcanzar picos de 270 (Db).  En cambio, los sonidos causados por el ser humano en la actividad de exploración sísmica nunca sobrepasan los 240 decibeles y, como veremos en adelante, son realizados con medidas de prevención muy estrictas para proteger a los mamíferos marinos.

Los barcos silenciosos

Los barcos que realizan la sísmica están especialmente construidos para esta finalidad y son conocidos como “seismic survey vessels”. Son, además, barcos con motores y propulsores silenciosos. De otro modo, no podrían capturar los sonidos de las ondas que requieren registrar.

CGG (una empresa francesa especializada en proveer servicios de adquisición sísmica marina, basada en Houston) es una de las empresas que brinda este servicio en todo el mundo, actualmente cuenta con 23 embarcaciones diseñadas específicamente para este fin; con tripulación altamente especializada y elevados estándares de seguridad.

Los barcos se desplazan mientras hacen la exploración sísmica, a una velocidad promedio de 9 kilómetros por hora, para remolcar cables receptores que permiten registrar y enviar las ondas a los instrumentos de medición. Estos cables miden entre 8 a 10 kilómetros y están separados entre sí por 50 a 100 metros. En el mundo solo hay 80 embarcaciones de este tipo.

Las medidas preventivas

Por su parte, las empresas siguiendo estrictamente el Estudio de Impacto Ambiental aprobado por el Ministerio de Energía y Minas, con el visto bueno del Ministerio del Ambiente y del Ministerio de Producción (al cual pertenece el IMARPE) toman las siguientes medidas:

  • El sonido que emiten las cámaras de aire no sobrepasa los 240 db, a pesar que el EIA les permite llegar a 260 db.
  • Se monitorean los niveles de ruido empleando un equipo sonómetro.
  • El sonido es emitido en “arranque lento”, empezando desde cero hasta llegar al máximo.
  • Se establecen áreas de seguridad para trabajar con las cámaras de aire: 500 metros para ballenas, 100 metros para los delfines
  • Se realizan avistamientos previos desde la embarcación central y las naves de soporte para detectar la presencia de mamíferos marinos. Dichas naves —normalmente acompañadas por pescadores de la zona— permiten el monitoreo comunitario. Cuando hay avistamientos la adquisición sísmica se detiene
  • Se programan visitas a los barcos de las autoridades fiscalizadoras.
  • Se monitorea la calidad del sedimento marino antes, durante y después de la actividad sísmica.
  • Se siguen las medidas recomendadas por la Joint Nature Conservation Committee, Adviser to the United Kingdom Government, de Inglaterra, y que se exigen en todo el mundo. El estándar es internacional.
A modo de conclusión

La exploración y explotación en el mar es esencial para la demanda mundial de petróleo y gas. Conscientes de ello,  las empresas petroleras promueven el manejo responsable de estas actividades para preservar el ecosistema marino. La exploración sísmica en el mar se realiza cuidando el ambiente y la vida de las especies marinas, a través de la tecnología científica y la experiencia operativa. No existe ninguna evidencia que sugiera que el sonido producido durante la sísmica haya causado algún daño, ni físico ni de comportamiento, en la población de mamíferos marinos a nivel mundial.

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